À quel point la NBA est-elle difficile à faire? Nous avons demandé à trois joueurs de le savoir | NBA

JLa NBA est l’une des ligues sportives les plus exclusives en Amérique du Nord. Avec 30 équipes et 450 joueurs, la NBA emploie environ la moitié du nombre de joueurs que la LNH, la MLB et la MLS, et environ un quart du total de la NFL. Plus difficile à intégrer que le Studio 54 dans les années 1970. En juin, la ligue a tenu son repêchage annuel, qui n’a accepté que 60 recrues. C’est une affaire élégante qui comprend des costumes coûteux, des paparazzi et du champagne de fête, pour les personnes majeures. Mais ces célébrations ne sont qu’une fin dans une histoire plus profonde. Pour diriger la ligue, il faut toute une vie d’efforts et de sacrifices trempés de sueur.

Alors que la 76e saison de la ligue doit commencer le 19 octobre, il est important de se rappeler à quel point il est difficile de développer des compétences pour jouer ne serait-ce qu’un seul match de la NBA. Nous avons rencontré trois vedettes – l’actuelle star universitaire Zion Cruz, l’ancien pilier du lycée du Mississippi Brian Adams et le double champion de la NBA Earl Cureton – pour découvrir à quel point le chemin a été difficile à différentes étapes du parcours d’un joueur.

Cruz, né dans le New Jersey, un garde de tir qui s’est engagé à l’Université DePaul en février pour la saison 2022-23, mesure 6 pieds 5 pouces et se classe parmi les 10 premiers de sa classe à son poste (par 247Sports.com). Cependant, son chemin vers le ballon universitaire – souvent (mais pas toujours) la dernière étape avant la NBA – n’a pas été simple, malgré ses dons physiques et ses éloges importants.

“Le travail devient de plus en plus difficile”, a déclaré Cruz. “De longues journées au gymnase à transpirer n’étaient pas faciles quand j’ai commencé, mais je me suis engagé et la croissance a été phénoménale.”

Cruz, qui a été la première recrue de haut niveau à se diriger vers DePaul depuis des années, a déclaré que voir ses parents se lever pour travailler tous les jours pour subvenir aux besoins de la famille était sa motivation. Et il a commencé à penser sérieusement à jouer professionnellement quand il a vu des amis passer à la NBA. Mais se rendre là où les dépisteurs et les entraîneurs prêtent attention est difficile. Au lieu de cela, dit Cruz, il s’agit de se défendre, et d’autres viendront. “Si vous avez peur de vous impressionner”, a-t-il dit, “les éclaireurs verront.”

Pour Cruz, dont la route vers les cerceaux collégiaux a connu des hauts et des bas, notamment en s’engageant et en se désengageant des écoles, il peut être difficile de garder son sang-froid, en particulier avec le travail à plein temps de pratiquer et de jouer. Il s’agit de rester concentré, de bloquer le bruit qui entoure ses talents. Cruz a déclaré qu’il se souciait également de construire et de renforcer son caractère, une leçon qu’il a apprise de plusieurs Chicago Bulls qui lui ont rendu visite et lui ont donné des conseils. En fin de compte, s’il ne se rend pas en NBA (ou si cela prend des années), Cruz a déclaré qu’il ne perdrait pas de vue le but. “J’adore le basket-ball”, a-t-il déclaré, “ça va faire partie de mon voyage.”

Mais alors qu’il se dirige probablement vers une liste professionnelle à un moment donné, d’autres ne sont pas aussi chanceux, même ceux avec des CV de basket-ball étincelants. Dans le Mississippi, en tant que joueur de lycée au milieu des années 90, Adams était un nom familier. Il figurait parmi les 20 meilleures recrues la même année que les pros Kobe Bryant, Mike Bibby, Jermaine O’Neal, Tim Thomas et Steven Jackson. Mais quand Adams s’est engagé à Alcorn State, un collège historiquement noir, il dit que les choses ont empiré. En 1995, avant son engagement, le quart-arrière Steve McNair a été repêché n ° 3 au classement général de l’État d’Alcorn par les Titans du Tennessee de la NFL. Adams pense que c’est le plan qu’il doit suivre.

“Beaucoup de gens étaient bouleversés”, a déclaré Adams à propos de sa décision de choisir Alcorn State plutôt qu’une école plus traditionnelle comme le Kansas ou le Kentucky. “Faire ça à l’époque, c’était du jamais vu. Je dirais que beaucoup de choses ont changé quand j’ai pris cette décision. Je n’ai pas fait de jeu McDonald’s et je n’étais pas M. Basketball dans l’État du Mississippi. C’était comme, allez mec, je pense que j’étais la tête et les épaules au-dessus de n’importe qui dans ma classe.

Adams, qui est tombé amoureux du jeu à six ans, tirant des cerceaux sur un pneu de vélo converti sans panneau ni filet, a participé à de grands camps de recrutement ainsi qu’à la prestigieuse Piney Woods High School du Mississippi, qui a remporté des titres d’État. Mais lorsqu’il entre à l’université, sa carrière s’enlise. Adams a récolté en moyenne environ 11 points par match au cours de ses deux premières saisons, bien qu’il n’ait pas joué pour l’entraîneur qui l’avait initialement recruté, mais son score a ensuite chuté. Il s’est cassé la jambe au cours de son année junior en 1999, la saison où Alcorn State a participé au tournoi NCAA. Il n’a récolté en moyenne que trois points cette année-là et huit la suivante.

Aujourd’hui, Adams est entraîneur et aide les enfants du Texas à apprendre le jeu. Il travaille avec l’ancienne star de la NBA Mahmoud Abdul-Rauf, qui a lui-même sa propre relation difficile avec la ligue. Adams sait à quel point il est difficile de poursuivre une carrière dans le sport, en disant: «Vous devez avoir les bonnes personnes autour de vous… Vous devez vous assurer de prendre les bonnes décisions… Une chose, pour jouer à ce niveau, vous devez faire ayez la chance de votre côté… [Mine] C’est peut-être une triste histoire, mais par la grâce de Dieu, non.”

Mais même lorsqu’un joueur fait la NBA, le voyage ne s’arrête pas là. Et c’est particulièrement vrai à une époque où les contrats garantis sont plus difficiles à obtenir qu’une anguille dans une nappe de pétrole. Cureton, repêché n ° 58 au classement général en 1979 par les 76ers de Philadelphie, s’est démarqué à l’Université Robert Morris puis à l’Université de Detroit, recruté par l’entraîneur de l’époque, Dick Vitale. Cureton remportera plus tard deux championnats de la NBA, en 1983 avec les 76ers et en 1994 avec les Houston Rockets. Cependant, il semble que chaque saison de sa carrière de 12 ans ait été accompagnée d’obstacles qui menacent ses moyens de subsistance. Alors parfois, il devait aller dans un autre pays.

“Je suis un voyageur”, a déclaré Cureton. « Mes trois premières années, j’ai eu des contrats sans garantie. Chaque année à Philadelphie, je dois faire la liste.

Au cours de sa carrière, Cureton a joué avec le Dr J, Moses Malone, Jordan et Isiah Thomas, entre autres. Il sait s’adapter et rendre les équipes meilleures. Il a rebondi, défendu. Il a également abordé la politique de droit de premier refus de la ligue, qui stipule que lorsque le contrat d’un joueur est terminé, son ancienne équipe conserve toujours ses droits, même si l’équipe ne veut pas le re-signer. Ils peuvent exiger la compensation qu’ils souhaitent d’une équipe intéressée à signer le joueur. C’était une pratique alambiquée qui a failli faire dérailler la carrière de Cureton.

“C’est beaucoup de stress mental”, a-t-il déclaré. “L’équipe a le droit de demander ce qu’elle veut. Je n’ai jamais été fan de cette règle. J’ai dû quitter le pays pour y échapper.”

Cureton a joué en Italie, en France, en Argentine, au Mexique et dans d’autres endroits pour affiner son jeu. Il est retourné en Amérique du Nord pour obtenir des opportunités avec les Pistons, les Hornets, les Rockets et l’expansion Raptors. Au début des saisons, il gagnait 55 000 $ ou 65 000 $ par an, par rapport au minimum de recrue de la ligue 2022-23 d’environ 1 million de dollars. “C’est une question de survie”, a-t-il déclaré. “Quand je suis entré dans la ligue, il n’y avait que 24 équipes et environ 270 joueurs. C’est un groupe d’élite.” Son salaire a augmenté au fil du temps et Cureton a gagné environ 2 millions de dollars au cours de sa carrière, un bon salaire mais certainement pas assez pour prendre sa retraite. Il travaille maintenant comme ambassadeur de l’équipe pour les Pistons.

Avec Cruz, Adams et Cureton, il y a une litanie de joueurs talentueux dont les chemins vers la ligue ont été semés d’embûches ou se sont soldés par une déception. En 1994, le désormais célèbre documentaire sur le basket-ball Hoop Dreams est sorti en salles, illustrant à quel point il était difficile pour les jeunes joueurs, souvent nés dans le centre-ville, de faire la NBA. Les protagonistes du film, Arthur Agee et William Gates, tous deux de Chicago, ont traversé des changements d’école, des blessures et de sérieux doutes, n’entrant finalement pas dans les rangs professionnels.

Même des joueurs de renom déjà fabriqué faire la ligue a dû endurer beaucoup. Les petits gardes comme Muggsy Bogues et Spud Webb à la fin des années 80 et au début des années 90 ont toujours été considérés comme incapables d’avoir un impact important. Malgré cela, Webb a remporté le concours de dunk de la NBA lors du match des étoiles de 1986 et Bogues a continué à gagner en notoriété pour son rôle avec les Hornets, avec une moyenne de 10,8 points et 10,1 passes décisives par match lors de la saison 1993-94. . L’ancien coéquipier de Webb et Bogues, 7 pieds 7 à Manute Bol, décédé en 2010, a voyagé du Soudan, traversant les déserts et les océans pour faire la ligue. La liste continue.

Le champion de la NBA et sept fois All-Star Kyrie Irving a récemment partagé son les pensées sur Twitter à propos d’être un jeune joueur de basket en herbe qui réfléchit à ses chances d’entrer un jour dans la ligue. “Mon père m’a dit à un jeune âge, j’ai 1 chance sur 3 333% (0,03%) d’atteindre la NBA et je devrais avoir des plans de secours pour ma vie, que cela se produise ou non”, il a écrit. “Je suis reconnaissant qu’il m’ait dit la vérité car avec ou sans basket, je me connais.”

En fait, gagner une place dans la NBA est une tâche presque impossible, même pour les plus talentueux. Une grande partie des choix de repêchage de la ligue ne durent pas longtemps. Mais si l’on peut en quelque sorte rester et profiter d’une longue et illustre carrière, comme le dit Cureton, “c’est une réussite sérieuse”.

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