L’entrepreneur de la NASA supervisera la construction du port spatial écossais

Un fabricant de fusées écossais et fournisseur de services de lancement orbital va construire et exploiter le premier site de lancement vertical de satellites sur le continent britannique pour sa fusée écologique Orbex Prime, présentée comme un changeur de jeu pour les développeurs et opérateurs de petits satellites, ce qui leur permet pour lancer des satellites légers de manière plus efficace et économique.

Orbex, basé à Forres, Moray, a maintenant signé un bail avec l’agence de développement Highlands & Islands Enterprise (HIE) pour l’emplacement du port spatial sur un terrain appartenant à la communauté sur la péninsule d’A’ Mhoine dans le nord-ouest de Sutherland.

HIE élabore des plans de lancement depuis plusieurs années et loue le site de Melness Crofters’ Estate. La sous-location avec Orbex durera 50 ans, avec une option de prolongation de 25 ans.

Orbex supervisera la construction et assumera la gestion opérationnelle complète de la nouvelle installation. Le site de lancement de 10 acres sera le port spatial «d’attache» à long terme d’Orbex et verra le lancement de jusqu’à 12 fusées orbitales chaque année, transportant des satellites en orbite terrestre basse (LEO).

L’investissement privé total au cours de la première période de trois ans devrait atteindre 20 millions de livres sterling et Orbex a déclaré qu’il prévoyait de créer jusqu’à 40 emplois ETP techniques et non techniques pour soutenir l’exploitation et la maintenance du site.

Les tâches couvrent un certain nombre de domaines, notamment la gestion des installations et des opérations, la sécurité, l’administration générale et les finances, le marketing, l’engagement des parties prenantes et les tâches liées à la campagne de lancement.

HIE a identifié il y a quelques années le potentiel des Highlands et des îles à jouer un rôle clé dans le secteur spatial en pleine croissance du Royaume-Uni, reconnaissant que les zones rurales proches des côtes et avec une latitude nord pourraient constituer un site de lancement de satellite idéal.

Avec le soutien de l’Agence spatiale britannique (UKSA), HIE est sur le point de développer des plans pour le port spatial de Sutherland en 2018, avec la contribution spéciale des architectes NORR et des consultants en construction Gardiner & Theobald. Dans le même temps, HIE a commandé des études environnementales détaillées pour éclairer un large éventail de mesures de protection autour du site.

Le permis de construire a été accordé par le Highland Council en août 2020. Une demande de développement distincte auprès du tribunal foncier écossais a également été acceptée – nécessaire car le site de lancement se trouve sur un terrain de crofting.

À la suite de sa récente participation au cycle de financement de série C d’Orbex, la société mondiale de solutions de livraison de technologies, Jacobs, a été confirmée pour assumer le rôle d’entrepreneur principal en construction au nom d’Orbex.

Jacobs travaillera avec Orbex pour fournir un soutien aux opérations spatiales, des conseils en opérations et des services d’ingénierie, en s’appuyant sur son expérience dans la gestion et l’exploitation de sites complexes hautement réglementés tels que Cap Canaveral aux États-Unis.

Jacobs est le plus grand fournisseur de services de la NASA, fournissant des solutions adaptées à la mission et le cycle de vie complet des capacités aérospatiales, y compris le Mars Perseverance Rover et le programme d’exploration humaine de l’espace lointain Artemis.

La supervision de la construction et la gestion des opérations du nouveau port spatial permettront à Orbex de rationaliser le développement de l’installation de pointe, en faisant appel à des experts de l’industrie comme Jacobs pour l’aider à atteindre ses objectifs.

Le port spatial de Sutherland est destiné à être le port spatial le plus vert au monde, tant en termes de construction que d’exploitation. Une illustration de ceci est la façon dont la tourbe soulevée pendant la construction peut être réutilisée pour réparer de vastes zones de terres tourbeuses qui ont été dégradées au cours des siècles.

De manière unique, la nouvelle fusée Orbex Prime est alimentée par un biocarburant renouvelable, Futuria Liquid Gas, fourni par Calor. Ce carburant permet à la fusée de réduire considérablement les émissions de carbone par rapport à d’autres fusées de taille similaire construites ailleurs dans le monde.

Une étude de l’Université d’Exeter a montré qu’un seul lancement de la fusée Orbex Prime produirait 96% d’émissions de carbone en moins que des systèmes de lancement spatiaux comparables utilisant des combustibles fossiles. Prime est également une fusée réutilisable conçue pour ne laisser aucun débris sur Terre et en orbite. Orbex a déjà suscité un intérêt significatif de la part des fabricants de satellites commerciaux et a signé des contrats de lancement avec plusieurs clients.

Chris Larmour, PDG d’Orbex, a déclaré que la société serait la première entreprise européenne de lanceurs à gérer également un port spatial dédié. “Il s’agit d’un avantage concurrentiel important pour l’entreprise, qui nous permettra de travailler très facilement avec les clients à mesure que nous développons nos opérations.”

Selon David Oxley, directeur des projets stratégiques, Highlands and Islands Enterprise, l’industrie spatiale représente “une énorme opportunité économique” pour les Highlands & Islands et pour l’Ecosse.

“Nous pensons que le port spatial a la capacité de générer environ 250 emplois dans notre région, dont 40 sur place, ainsi que des opportunités dans la fabrication, la chaîne d’approvisionnement, la recherche et la fourniture de services”, a-t-il déclaré.

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