Les dissidents saoudiens devraient se méfier de l’embauche d’Elon Musk

Le logo Twitter est visible sur un téléphone portable. (Michael Dwyer/AP)

WASHINGTON – Un ancien dirigeant de Twitter a déclaré que les dissidents saoudiens devraient envisager de mettre fin à leur utilisation de la plate-forme de médias sociaux en raison du rôle franc d’un éminent milliardaire saoudien, qui entretient des liens étroits avec le gouvernement répressif de son pays, dans la société nouvellement organisée sous Elon Musc.

Dans le cadre de l’entreprise restructurée, le prince saoudien Alwaleed bin Talal – président de Kingdom Holdings et allié public du prince héritier Mohammed bin Salman, également connu sous le nom de MBS – est devenu le deuxième actionnaire de Twitter, avec une participation de 1,89 milliard de dollars dans la société. Cela a soulevé de nouvelles questions sur ce que les Saoudiens, qui ont notoirement fait irruption dans Twitter et volé des données personnelles sur des dissidents il y a quelques années, s’attendaient à obtenir en retour de leur investissement, selon Vivian Schiller, qui a été responsable de l’actualité mondiale pour Twitter à partir de 2013. à 2014.

“Pour les dissidents ou autres qui opèrent de manière anonyme, je les avertirais probablement de leur utilisation continue de Twitter”, a déclaré Schiller dans une interview sur le podcast “Skullduggery” de Yahoo News. Ces utilisateurs doivent “vérifier le type d’informations qu’ils fournissent [to Twitter] — numéros de téléphone portable, etc. – lorsqu’ils se connectent et peuvent quitter la plate-forme.

Rien n’indique que le prince Alwaleed aura un rôle opérationnel direct sur Twitter qui lui donnerait accès aux données personnelles des utilisateurs. Mais la perspective qu’il exerce une nouvelle influence sur la direction de l’entreprise a alimenté les inquiétudes à Capitol Hill. Sén. Chris Murphy du Connecticut, membre démocrate de la commission sénatoriale des relations étrangères, a appelé la semaine dernière la commission des investissements étrangers – qui examine les investissements étrangers dans les entreprises américaines – à mener une enquête sur «implications pour la sécurité nationale» de l’accord. Tout comme Sen. Ron Wyden de l’Oregon, président démocrate de la commission sénatoriale des finances. “Je soutiens depuis longtemps que les États-Unis ont un intérêt de sécurité nationale à protéger les données américaines des gouvernements étrangers meurtriers, et ce régime saoudien correspond parfaitement à cette description”, a déclaré Wyden dans un communiqué.

Schiller a une expérience de première main avec l’un des acteurs clés du complot saoudien visant à cibler les critiques politiques. Dans son rôle de responsable des actualités mondiales chez Twitter, Schiller a travaillé avec Ahmad Abouammo, qui était alors responsable des partenariats d’actualités de la société au Moyen-Orient et en Afrique du Nord. Abouammo, qui a été arrêté par le FBI en 2019, a récemment été reconnu coupable par un tribunal fédéral d’avoir accepté des centaines de milliers de dollars de pots-de-vin pour fournir aux autorités saoudiennes des données personnelles, y compris des numéros de téléphone portable, de dissidents saoudiens et d’exilés critiques de leur gouvernement. (Un autre co-conspirateur présumé dans le complot s’est enfui en Arabie saoudite avant que le FBI ne puisse l’appréhender.)

Ahmad Abouammo, vu de dos, sur une passerelle.

Ahmad Abouammo, un ancien employé de Twitter accusé d’espionnage pour le compte de l’Arabie saoudite, quitte la prison de Santa Rita après avoir été libéré dans l’attente de son procès en 2019. (Kate Munsch/Reuters)

Le plan saoudien, selon les documents du FBI et du ministère de la Justice, est venu d’en haut. Le gestionnaire d’Abouammo dans le plan d’espionnage d’entreprise était le secrétaire personnel de MBS et, comme Yahoo News l’a rapporté l’année dernière, le prince héritier s’est même vanté du plan auprès d’un associé : « C’est nous. Nous l’avons fait. Nous avons notre gars sur Twitter », aurait-il déclaré. (Bien qu’il n’ait pas été inculpé, MBS est désigné dans le procès d’Abouammo par le ministère de la Justice sous le nom de “membre de la famille royale saoudienne-1”.)

La prétendue collusion saoudienne a pris une importance accrue après le meurtre brutal du journaliste saoudien Jamal Khashoggi en octobre 2018. L’une des principales cibles dont les données privées ont été volées était Omar Abdulaziz, un exilé saoudien basé au Canada qui a fréquemment parlé avec Khashoggi de leurs plans communs. pour contrer la répression de MBS dans les mois précédant la mort du journaliste. Cela a incité l’avocat d’Abdulaziz à dire au podcast “Conspiracyland” de Yahoo News l’année dernière que les Saoudiens ont probablement eu accès au téléphone portable d’Abdulaziz via un complot sur Twitter et l’ont ensuite infiltré à l’aide d’un logiciel israélien sophistiqué. “Il y a une trace directe de gouttes de sang de ce piratage au meurtre de Jamal Khashoggi”, a déclaré l’avocat Mark Kleiman.

“C’est terrifiant”, a déclaré Schiller sur le podcast “Skullduggery” à propos du projet saoudien de voler les données personnelles des dissidents. Abouammo est un “mec adorable” et elle “aime travailler avec lui”, a-t-elle déclaré. “Il va sans dire, [I] pas dans un million d’années … pensait qu’il utilisait des systèmes internes pour donner aux Saoudiens les informations nécessaires pour enregistrer les données personnelles des dissidents saoudiens.

Le prince saoudien Alwaleed bin Talal s'est exprimé lors d'une conférence de presse.

Le prince saoudien Alwaleed bin Talal prend la parole lors d’une conférence de presse en 2017. (Amer Hilabi/AFP via Getty Images)

Le complot saoudien sur Twitter a pris une nouvelle pertinence avec le rôle accru du prince Alwaleed dans l’entreprise. Pendant des années, il a été considéré comme un membre relativement indépendant de la famille royale saoudienne, dirigeant les importants investissements de sa société Kingdom Holdings dans de grandes sociétés américaines, telles que Citigroup, Disney et Uber. Bien qu’il interagisse régulièrement avec des chefs d’entreprise, le prince a également un penchant pour les commentaires antisémites, comme dans une interview de Newsweek de 2002 dans laquelle il attribuait les critiques de l’Arabie saoudite à l’influence du « Lobby juif », affirmant que « les Juifs » et « Les sionistes » ont « infiltré » le gouvernement américain.

Mais alors que MBS a resserré son emprise sur le Royaume saoudien ces dernières années, il a ciblé le prince Alwaleed et d’autres riches Saoudiens, dans un jeu de pouvoir visant à les empêcher d’entrer. En 2017, le prince Alwaleed faisait partie des centaines de princes détenus au Riyad Ritz Carlton et aurait été soumis à des interrogatoires agressifs dans le cadre d’une campagne anti-corruption annoncée publiquement. Le riche prince est apparu des mois plus tard, l’air moche, au milieu des informations selon lesquelles il aurait accepté un “règlement financier non divulgué” en échange de sa liberté.

La volonté apparente du prince Alwaleed de faire l’appel d’offres de MBS a été soulignée ce printemps lorsqu’il a brusquement renversé sa position sur la tentative de prise de contrôle de Musk sur Twitter après que le fonds souverain saoudien – dirigé par le prince héritier – a acheté une participation d’environ 17 %, d’une valeur d’environ 1,5 milliard de dollars, dans Alwaleed’s Royaume du Royaume. Kingdom Holdings a initialement investi dans Twitter en 2011. Lorsque Musk a proposé pour la première fois en avril de racheter les actionnaires restants, le prince Alwaleed le public l’a rejeté – sur Twitter.

Mais après que la richesse souveraine saoudienne ait acheté sa participation dans la société d’Alwaleed, le prince saoudien a changé de ton et a transféré ses actions à Musk, contribuant ainsi à sceller efficacement l’accord. Alwaleed a annoncé son nouveau poste dans un tweet: “Cher ami ‘Chief Twit’ @elonmusk Ensemble sur @Twitter.”

Les porte-parole de Twitter et de Kingdom Holdings n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

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