La nouvelle conception de la mégafusée chinoise montre que le SLS de la NASA est obsolète

Le lancement de la fusée Longue Marche-2F Y12 le 17 juin 2021.

Le lancement de la fusée Longue Marche-2F Y12 le 17 juin 2021.
Image: Par Han Guan (PA)

Les fusées réutilisables, grandes ou petites, sont l’avenir, et comme le suggère un modèle récemment dévoilé d’un lanceur Long March 9, les scientifiques chinois des fusées se tournent vers l’idée.

Une équipe en Chine a présenté son modèle mis à jour au salon aéronautique actuel de Zhuhai, comme signalé sur SpaceNews. Le nouveau design de Long March 9, avec ses ailerons de grille et ses boosters latéraux remarquablement absents, évoque le vaisseau spatial de SpaceX, et avec lui, des idées de réutilisation. S’adressant à China Central Television, Liu Bing, directeur de la conception à l’Académie chinoise de la technologie des véhicules de lancement (CALT), a confirmé la nouvelle direction mais a déclaré que la conception n’avait pas été finalisée, selon SpaceNews.

Ce développement a attiré l’attention d’Elon Musk, qui a été le pionnier du concept et a prouvé que cela pouvait être fait. “Les fusées qui ne peuvent pas être réutilisées n’ont pas d’avenir”, a déclaré le PDG de SpaceX tweeté en réponse à l’article de SpaceNews.

Le PDG de SpaceX n’a ​​pas appelé par son nom le coûteux système de lancement spatial de la NASA, bien qu’il aurait tout aussi bien pu le faire. La fusée SLS de 321 pieds de haut (98 mètres), y compris le vaisseau spatial Orion, a coûté plus de 50 milliards de dollars à construire, et chaque lancement de fusée Artemis devrait Coût plus de 4,1 milliards de dollars – un prix que l’inspecteur général Paul Martin a appelé «insoutenable.”

Le SLS n’a même pas quitté la rampe de lancement, et il est déjà dépassé. La Chine, semble-t-il, n’est pas disposée à suivre le même chemin. Remarquez, la NASA a décidé d’aller avec une mégafusée coûteuse il y a 12 ans, dans une décision guidée par la politique et les contraintes budgétaires. Il n’était alors pas évident pour tout le monde que les fusées réutilisables étaient faisables et sûres. Ce n’était certainement pas évident pour la NASA en 2010, mais cela aurait peut-être dû l’être, car l’agence spatiale était célébrée pour ses innovations et ses réalisations.

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La Chine d’abord suggéré l’idée de construire un lanceur super-lourd rentable en 2018 dans le but de transporter l’équipage et la cargaison en orbite terrestre et sur la Lune. Les premières maquettes s’appuyaient sur le système de lancement spatial de la NASA, qui devrait faire son premier lancement le 16 novembre.

Le plan initial était que la Longue Marche 9 livre 100 tonnes métriques en orbite terrestre basse, mais il semble que la Chine voit plus grand, à la fois en termes de puissance de la fusée et de sa recyclabilité. Le plan amélioré, dit SpaceNews, est pour un long 9 mars qui se compose de trois étapes et est capable de soulever 150 tonnes métriques vers LEO. La fusée mesurera 108 mètres de haut et pèsera 4 180 tonnes métriques.

“Ces dernières années”, a écrit SpaceNews, de hauts responsables du CALT “ont présenté de nouveaux concepts pour le Long 9 mars, apparemment en réaction aux développements de réutilisation démontrés par SpaceX”. En effet, le Falcon 9 de la société est célèbre pour son premier étage réutilisable, mais le Starship, l’héritier de la fusée la plus puissante du monde, est entièrement réutilisable. Aucune date n’a été fixée pour le premier lancement du vaisseau spatial à deux étages entièrement empilé, mais cela peut arriver plus tard cette année.

SpaceNews indique que la fusée chinoise est prévue pour son lancement inaugural vers 2030, mais comme la conception n’a pas été finalisée et que la Chine n’a jamais effectué d’atterrissage vertical contrôlé d’une fusée, cela semble très peu probable. Selon le South China Morning Post, le Long March 9 est entrer en service vers 2035, ce qui semble plus réaliste. UN essai récent au feu chaud du moteur YF-130 de 500 tonnes métriques, qui alimentera éventuellement le Long March 9, suggère que la Chine progresse.

Quant au SLS, seul le temps dira s’il y a un avenir pour la fusée coûteuse. Le Congrès et les contribuables américains pourraient en avoir assez du concept et opter pour la solution d’Elon à la place.

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