La NASA a laissé sa fusée Artemis I exposée à l’air au-delà des limites de conception

Agrandir / La partie supérieure de la fusée Space Launch System et du vaisseau spatial Orion a probablement dû faire face aux plus fortes rafales jeudi matin.

Trevor Mahlman

Tôt jeudi matin, l’ouragan Nicole a touché terre près de Vero Beach, sur la côte est de la Floride. Parce que Nicole a un très grand œil, près de 60 miles de diamètre, ses vents les plus forts seront situés au nord de cette position d’atterrissage.

En conséquence, le Centre spatial Kennedy a reçu certaines des rafales les plus fortes de Nicole mercredi soir et jeudi matin. Bien qu’il soit peu probable que de tels vents d’un ouragan de catégorie 1 endommagent les installations, ils sont préoccupés par le fait que l’agence spatiale a laissé sa mission Artemis I – qui consiste en une fusée Space Launch System et un vaisseau spatial Orion – sur une plateforme du Launch Complex-39B. Le pad est à deux pas de l’océan Atlantique.

Quelle est la force du vent ? Le National Weather Service héberge les données des capteurs de la NASA attachés aux trois tours d’éclairage de la rampe de lancement sur un site Web public. Les lectures peuvent être un peu difficiles à interpréter car il y a des capteurs à des hauteurs variant de 132 pieds à 457 pieds. Cependant, la plupart des données accessibles au public semblent provenir d’une altitude d’environ 230 pieds, ce qui représente la zone de la fusée Space Launch System où l’étage principal est attaché à l’étage supérieur. La pile entière atteint une hauteur d’environ 370 pieds au-dessus du sol.

Avant l’arrivée de Nicole, la NASA a déclaré que sa fusée SLS était conçue pour résister à des rafales de vent de 74,4 nœuds. De plus, l’agence a déclaré mardi dans un article de blog : “Les prévisions actuelles prévoient que le plus grand risque pour le pad sera des vents forts qui ne devraient pas dépasser la conception de SLS.”

D’après les données accessibles au public, cependant, il semble que la fusée ait été exposée à des rafales de vent proches, égales ou supérieures à 74,4 nœuds pendant plusieurs heures jeudi matin. Des rafales maximales de 87 nœuds ont été signalées sur le site du National Weather Service, avec de nombreuses rafales au-dessus des niveaux de conception de la NASA. Il est possible que la limite de conception de 74,4 nœuds comporte une certaine marge.

L’agence spatiale a tort de suggérer que les prévisionnistes n’ont pas prédit de tels vents depuis Nicole. Le fait est que les prévisions de vitesse du vent du National Hurricane Center permettent la possibilité de vents aussi forts, même s’ils ne constituent pas le scénario le plus probable. Mardi, peu de temps avant que la NASA ne publie une mise à jour de son article de blog minimisant les risques pour Artemis I de Nicole, le National Hurricane Center a prédit une probabilité de 15% de vents de force ouragan près du Kennedy Space Center, ce qui pourrait provoquer des rafales similaires à celles mesurées Jeudi matin sur le site de lancement.

et ensuite

Alors que se passe-t-il maintenant ? Nominalement, l’agence spatiale vise toujours une tentative de lancement à 1 h 04 HE (06 h 04 UTC) le mercredi 16 novembre. En théorie, cela reste possible, mais en réalité, cela semble peu probable. Lorsqu’il sera sûr pour les employés et les sous-traitants de la NASA de retourner au Kennedy Space Center, probablement plus tard dans la journée ou vendredi, ils commenceront les inspections du véhicule.

Selon Phil Metzger, un ingénieur qui a travaillé sur le programme de la navette spatiale pour la NASA, la préoccupation la plus probable est l’intégrité structurelle de la fusée après avoir été exposée à des périodes prolongées de vents violents. Une fusée est conçue pour grimper, donc bien que sa structure puisse résister à une pression extrême et à des vents dans une direction verticale, elle n’est pas conçue pour résister à des vents similaires dans une direction horizontale.

Dans une série de tweets, Metzger a prédit que les ingénieurs en structure auraient quelques semaines chargées pour évaluer les risques de dommages causés par la tempête et demander éventuellement des dérogations pour faire voler le véhicule après son exposition à ces charges. Ce sera une tâche difficile. Il n’est pas possible de radiographier les structures à l’intérieur de la fusée, ce processus implique donc d’exécuter et de réexécuter des calculs structurels. À un moment donné, la direction du programme doit décider si le risque – qui comprend le potentiel de rupture de la fusée lors du lancement – est trop élevé pour voler sans autre inspection ou travaux correctifs.

Alors pourquoi la NASA n’est-elle pas simplement revenue se mettre à l’abri ? Le timing ici est la clé. Il faut environ trois jours pour préparer et ramener la fusée de la rampe de lancement au bâtiment de protection du véhicule d’assemblage du Kennedy Space Center. La NASA devra donc probablement prendre une décision de retour en arrière dimanche. À l’époque, le résultat le plus probable, prédit par les prévisionnistes, était que la fusée était exposée à des vents de 40 nœuds.

Les responsables de l’agence spatiale n’ont pas été mis à la disposition du public pour parler de leur processus de prise de décision, mais le billet de blog de la NASA mardi suggère qu’un dernier appel a effectivement été lancé dimanche soir: “Sur la base des conditions météorologiques prévues et des options pour revenir avant le tempête, l’agence a déterminé dimanche soir que l’option la plus sûre pour le matériel de lancement est de garder la fusée Space Launch System et le vaisseau spatial Orion en toute sécurité sur la plate-forme.”

D’après la position de l’agence spatiale dimanche, il est clair qu’il existe un risque non nul de dommages aériens à la fusée, mais il est faible, probablement moins de 5%. Faire reculer la fusée à cette époque pourrait éliminer plusieurs tentatives de lancement, et peut-être éliminer toute la période de lancement de novembre, pour la mission tant attendue Artemis I. Si le lancement est reporté à décembre , cela ouvrirait une foule d’autres problèmes pour le agence, dont la plus critique est peut-être sa certification de la durée de vie des propulseurs de fusées solides – ces propulseurs massifs à base de poudre sont empilés depuis près de deux ans. sur le point d’expirer.

La NASA a donc de nombreuses bonnes raisons de vouloir retirer la mission Artemis I de la rampe de lancement ce mois-ci. En conséquence, ils ont un peu misé sur la météo. Peut-être qu’ils ont perdu.

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