L’atterrisseur InSight peut-il être sauvé de la poussière martienne ?

L’une des plus grandes missions martiennes de la NASA a été de rendre l’âme. Après quatre années d’exploration scientifique passionnante, Insight Mars Lander de la NASA entre dans ses derniers jours de fonctionnement. Perte de puissance alors que d’épaisses couches de poussière martienne bloquent les panneaux solaires de l’engin, il est presque temps de dire au revoir.

En atterrissant sur Mars en 2018, InSight est devenu le premier atterrisseur robotique à scruter profondément l’intérieur de la planète pour étudier sa croûte, son manteau et son noyau. L’atterrisseur a déjà fourni une multitude de données scientifiques importantes et des images nettes de la surface martienne aux scientifiques sur Terre. À l’aide d’un assemblage d’outils puissants, la mission a aidé à répondre à des questions fondamentales sur la formation et l’évolution des planètes rocheuses dans notre système solaire et au-delà.

À ce jour, l’une des plus grandes réalisations du rover a été de détecter et d’enregistrer plus de 1 300 “Marsquakes”, l’équivalent martien des tremblements de terre, dans le but de déterminer le niveau d’activité tectonique de la planète. Pendant son mandat, l’engin a même écouté les météorites impactant la planète. Bien que l’engin élastique soit actuellement toujours actif, les scientifiques de la NASA prévoient que la mission se terminera dans les prochaines semaines. Aussi déchirant que cela ait été de voir InSight se taire, la disparition de l’atterrisseur n’était pas une surprise. Selon les normes de l’agence, le véhicule a déjà dépassé son calendrier de mission initial de deux ans.

L’équipe de l’atterrisseur InSight de la NASA savoure un gâteau en forme de Mars à l’occasion du premier anniversaire de l’atterrissage du vaisseau spatial le 26 novembre 2018. NASA/JPL-Caltech

La mission se terminera officiellement lorsque l’atterrisseur manquera deux sessions de communication consécutives avec le Mars Relay Network, une constellation de cinq engins spatiaux qui orbitent autour de la planète et transmettent des commandes et des données entre la Terre et la mission Mars au sol. Puis un autre système de télécommunications, le Deep Space Network de la NASA, s’est mis à l’écoute un instant, juste pour s’assurer que le rideau final était bien tombé. Cependant, bien que toutes les missions se terminent tôt ou tard, Mark Panning, chercheur au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA et scientifique du projet pour la mission InSight, a déclaré que celle-ci aura une place pour toujours dans son cœur.

“InSight a toujours été ce qui m’a fait découvrir l’espace”, a-t-il déclaré. “Scientifiquement parlant, je suis content de ce que nous avons fait sur Mars.” Mais en prenant un compte rendu complet de la vie d’InSight, son expiration ouvre de nouvelles questions sur ce qu’il faut pour survivre à la poussière martienne, si son cadavre robotique peut être sauvé et ce qui se passera ensuite avec toutes ses données.

En préparation des derniers adieux de la mission, voici quelques-unes des réponses aux questions brûlantes.

La poussière détruit tout

Faire face à la poussière est un problème inévitable si vous souhaitez couvrir la surface martienne. Les tempêtes de poussière sur Mars peuvent être dévorantes, puissantes et, parfois, très problématiques.

En 2018, l’une de ces tempêtes a assombri le ciel pendant si longtemps qu’elle a finalement abattu le rover Opportunity de la NASA, l’une des missions martiennes les plus anciennes et les plus réussies de l’agence. “Oppy”, comme le bot est affectueusement appelé, a été déclaré mort après que des scientifiques qui espéraient faire revivre l’engin aient perdu le contact avec lui. Quant à InSight, la mission a largement dépassé les attentes en faisant face à sa propre part de défis, a déclaré Emily Stough, ingénieure principale au JPL et responsable de la liaison montante, une personne qui aide à coordonner la mission de l’équipe.

un collage de trois images d'impacts de météores sur mars
Trois impacts de météoroïdes détectés par le sismomètre de l’atterrisseur InSight de la NASA et capturés par l’orbiteur de reconnaissance Mars de l’agence avec sa caméra HiRISE. NASA/JPL-Caltech/Université d’Arizona

Lors de précédentes tentatives pour survivre à ces tempêtes, InSight s’est une fois mis en mode sans échec pour économiser sa batterie après que la poussière ait empêché la lumière du soleil d’atteindre ses panneaux solaires. De plus, en mai de cette année, la puissance du vaisseau spatial était si faible que la mission a dû suspendre tous les autres instruments scientifiques d’InSight juste pour s’assurer que le rover avait assez de puissance pour continuer à faire fonctionner son sismomètre – un instrument en forme de dôme rond comme un stéthoscope . , assis à la surface, ressentant des vibrations sismiques. Pour lutter contre l’impact négatif de la poussière, la NASA a initialement conçu les panneaux solaires d’InSight si grands qu’ils ont généré plusieurs fois l’énergie nécessaire à l’engin au début de sa mission.

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Mais pourquoi les missions martiennes ne sont-elles pas équipées de la capacité d’éliminer tout obstacle mortel ?

L’absence historique de tout dispositif d’essuie-glace sur un véhicule martien réduit les coûts, l’efficacité et les risques potentiels, a déclaré Stough, notant que l’ajout de composants techniques inutiles à la conception d’un engin pourrait être risqué pour les objectifs d’une mission. “L’une des choses que nous avons toujours réclamées dans la conception des engins spatiaux est de garder les choses simples”, a-t-il déclaré. “Plus quelque chose est compliqué, plus il est dangereux d’échouer.”

InSight peut-il à nouveau augmenter ?

Après son passage, InSight sera secouru par les rovers Curiosity et Perseverance de la NASA. Même si le vaisseau vétéran Curiosity se trouve à environ 373 miles d’InSight, les scientifiques disent qu’une mission de sauvetage est peu probable. Principalement parce que la distance qui les sépare est supérieure à la distance totale parcourue par Curiosity depuis le crash de la mission en 2012.

Outre l’effort américain actuel, un autre vaisseau de premier plan, le rover chinois Zhurong, est toujours en activité, explorant une région de la planète rouge appelée Utopia Planitia alors qu’il cherche à en savoir plus sur ce à quoi ressemblait Mars dans le passé.

Un panneau solaire circulaire est recouvert de poussière rouge sur Mars
L’atterrisseur InSight Mars de la NASA a capturé cette image d’un de ses panneaux solaires recouvert de poussière le 24 avril 2022. NASA/JPL-Caltech

Lorsque les panneaux solaires d’InSight sont complètement recouverts, la NASA n’a actuellement pas l’intention de prendre ce que l’agence appelle des “mesures héroïques” pour trouver un moyen de se reconnecter et de sauver l’engin, sauf une rafale de vent chanceuse qui pourrait éloigner suffisamment les particules incriminées pour InSight. pour recommencer à charger. Mais Panning a déclaré que la possibilité que l’engin se réveille existe.

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“L’atterrisseur lui-même est en fait conçu pour pouvoir revenir”, a déclaré Panning. Comme un monstre de Frankenstein informatisé, le jour viendra peut-être où il y aura suffisamment de poussière pour qu’InSight se rallume, mais pour l’instant, un tel scénario n’est pas aussi improbable qu’un véritable soulèvement de zombies. .

“Nous savons ce que nous devons écouter si cet événement se produit, mais bien sûr, nous ne comptons pas là-dessus”, a déclaré Panning.

Vidage des données

Tant que les scientifiques de la mission seront en mesure de communiquer avec InSight, le vaisseau spatial continuera de fonctionner, continuant à prendre ses mesures et images finales. Toutes ses données scientifiques, qui sont périodiquement rendues publiques, seront probablement plus tard rassemblées dans un catalogue d’événements qui résume toutes les activités de l’atterrisseur. Servant de memento mori final, les données d’InSight seront une nécrologie scientifique à laquelle les scientifiques d’aujourd’hui espèrent que les générations futures pourront accéder et utiliser pour mener leurs propres expériences et études.

“Les engins spatiaux peuvent mourir, mais la science continue de donner”, a déclaré Stough.

Comment ça a commencé, comment ça se passe.

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