Débris du Challenger récupérés : qu’est-ce que la catastrophe de la navette spatiale et comment les règles de sécurité de la NASA ont évolué

Le Kennedy Space Center de la NASA a annoncé la récupération des débris du vaisseau spatial Challenger qui a explosé 73 secondes après le décollage qui a tué les sept astronautes à bord il y a 37 ans.

L’agence spatiale américaine a confirmé la récupération des mois après qu’une équipe de télévision documentaire à la recherche de l’épave d’un avion de la Seconde Guerre mondiale a découvert l’artefact sur la côte est de la Floride en mai. Les plongeurs ont trouvé un grand objet artificiel partiellement recouvert de sable au fond de la mer. En raison de l’emplacement de l’objet près de la Florida Space Coast, où la mission a été lancée, ils ont contacté la NASA.

Suite à la découverte, l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, a déclaré : « Alors que près de 37 ans se sont écoulés depuis que sept explorateurs courageux et courageux ont perdu la vie à bord du Challenger, cette tragédie restera à jamais gravée dans la mémoire collective de notre nation. Pour des millions de personnes dans le monde, moi y compris, le 28 janvier 1986 semble encore hier. » Soulignant l’importance de la survie des missions, il a ajouté : « Cette découverte nous donne l’occasion de nous arrêter à nouveau, de relever l’héritage des sept pionniers que nous avons perdus, et de réfléchir à la façon dont la tragédie nous a changés. À la NASA, la valeur fondamentale de la sécurité est – et doit rester à jamais – notre priorité absolue, d’autant plus que nos missions explorent plus du cosmos que jamais.”

Quelle était la catastrophe de la navette spatiale Challenger ?

Le vaisseau spatial a été démantelé le 28 janvier 1986 après avoir subi un dysfonctionnement majeur moins de 2 minutes après le début de son vol avec des enquêtes montrant que des températures glaciales affectaient l’intégrité des joints toriques sur les joints du segment de propulseur de fusée solide. Les joints toriques sont utilisés pour empêcher les fluides d’entrer et sceller les pièces.

La dernière mission Challenger, appelée STS-51L, a été pilotée par Francis R “Dick” Scobee et pilotée par Michael J Smith. Les autres membres d’équipage à bord étaient les spécialistes de mission Ronald E McNair, Ellison S Onizuka et Judith A Resnik ; le spécialiste de la charge utile Gregory B Jarvis ; et S Christa McAuliffe, une enseignante.

La navette spatiale Challenger a explosé peu après son décollage du Kennedy Space Center, en Floride. (AP Photo)

La mission a reçu le feu vert malgré les inquiétudes soulevées par certains employés du programme de navette. De la glace s’est formée sur la navette au milieu de températures glaciales tandis que Challenger est resté sur la rampe de lancement pendant la nuit.

Quelle est la mission ?

La mission de la navette, la 25e de la NASA, était censée être une mission de six jours au cours de laquelle l’équipage de sept membres déploierait un grand satellite de communication, déploierait et récupérerait une charge utile d’astronomie pour étudier la comète de Halley. L’enseignant, également le premier civil à aller dans l’espace, donne des cours aux élèves depuis l’orbite.

L’objectif principal de la mission STS-51L était de lancer le deuxième satellite TDRS (Tracking and Data Relay System) en orbite.

Et quel était l’accident de la navette spatiale Columbia ?

Dix-sept ans plus tard, en 2003, la NASA a été témoin d’une autre catastrophe après que Columbia, lors de son 28e et dernier vol, a disparu lors de la rentrée du vaisseau spatial dans l’atmosphère terrestre le 1er février, tuant les sept membres d’équipage.

Au cours d’une mission de 16 jours lancée depuis le Kennedy Space Center en Floride le 16 janvier, Columbia a mené une série d’expériences scientifiques internationales en orbite.

Après avoir terminé STS-107, la navette spatiale s’est désintégrée en rentrant dans l’atmosphère au-dessus du Texas. STS-107 était le 113e vol du programme de la navette spatiale – le quatrième programme de vols spatiaux habités mené par la NASA, qui a effectué le transport de routine de l’équipage et du fret de la Terre à l’orbite de 1981 à 2011.

Kalpana Chawla, d’origine indienne, et six autres astronautes – Rick Husband, William McCool, Michael Anderson, David Brown, Laurel Clark et Ilan Ramon – sont morts dans l’un des pires accidents spatiaux américains.

De gauche à droite : David Brown, Rick Husband, Laurel Clark, Kalpana Chawla, Michael Anderson, William McCool, Ilan Ramon. (Crédit : NASA)

Les investigations ont mis en évidence un morceau de mousse qui s’est cassé lors du lancement et a endommagé le système de protection thermique sur le bord d’attaque de l’aile gauche de l’orbiteur. Lors de la rentrée, l’aile endommagée a lentement surchauffé et s’est séparée, entraînant finalement une perte de contrôle et la désintégration du véhicule.

Selon le rapport de la NASA sur la tragédie, l’équipage n’avait que 41 secondes de prise de conscience pour répondre à la catastrophe imminente. Le rapport indique que les astronautes ne savaient pas que leur rentrée avait été compromise. Bien qu’ils aient fait preuve de courage pour trouver leur chemin vers la sécurité, l’équipe d’enquête de survie de l’équipage du vaisseau spatial de la NASA a déclaré que l’accident était “insurvivable”.

Qu’est-ce qui a changé après les catastrophes de Challenger et de Columbia ?

Les opérations de vol de la navette spatiale ont été suspendues pendant plus de deux ans après les deux catastrophes.

Les préoccupations de la NASA en matière de sécurité ont changé lorsque l’agence spatiale a créé le Bureau de la sécurité et de l’assurance de la mission, développé de nouvelles méthodes d’évaluation des risques et établi un environnement où chacun pouvait soulever des problèmes de sécurité. L’agence a également créé le programme Apollo Challenger Columbia Lessons Learned pour partager ces leçons au sein de l’agence et avec d’autres publics gouvernementaux, publics, commerciaux et internationaux.

En attendant, que compte faire la NASA des débris du Challenger récemment récupérés ?

Selon le site Web de l’agence, la NASA envisage quelles autres mesures peuvent être prises concernant l’artefact qui honoreront correctement l’héritage des astronautes décédés et de leurs familles.

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