La NASA prévoit de lancer Artemis I cette semaine malgré des dommages mineurs causés par la tempête

CAP CANAVERAL – Malgré des dommages mineurs à la rampe de lancement dus à l’ouragan Nicole, l’équipe de la mission Artemis I tentera à nouveau de soulever la méga fusée lunaire du sol cette semaine.

L’agence spatiale vise toujours une fenêtre de lancement de deux heures le mercredi 16 novembre, à partir de 1 h 04 pour le décollage. Il marquera le vol inaugural de la nouvelle fusée Space Launch System et enverra le vaisseau spatial Orion sans équipage lors d’un vol d’essai autour de la lune.

“Nous avons du travail à faire”, a déclaré Jim Free, administrateur associé de la direction des missions de développement des systèmes d’exploration de la NASA, lors d’une conférence de presse vendredi. Il a noté que les responsables de la NASA n’auraient probablement pas relâché la fusée SLS et la capsule de l’équipage d’Orion sur la rampe de lancement s’ils avaient su que Nicole serait un ouragan de catégorie 1 pour frapper la Floride.

La fusée SLS et Orion ont été mises de côté pendant des semaines après que des problèmes de fuite de carburant ont entravé les deux premières tentatives de lancement, puis l’ouragan Ian est arrivé en Floride en septembre, forçant la fusée à quitter la rampe de lancement pour la troisième fois.

La force de Nicole était inhabituelle, la tempête devenant le premier ouragan à frapper les États-Unis en novembre en près de 40 ans. L’agence spatiale a décidé de lancer la fusée SLS depuis la rampe de lancement le 4 novembre alors que la tempête est un système encore sans nom se déplaçant au large de la côte Est.

Nicole a laissé de gros problèmes à résoudre, a déclaré Free. Le vaisseau spatial Orion a perdu du calfeutrage que les équipes au sol auraient “coupé”, de l’eau s’est infiltrée dans le bras d’accès de l’équipage – une piste aérienne que les astronautes utiliseraient éventuellement pour monter à bord de la capsule Orion – et il y avait une déchirure dans la housse de pluie qui protégeait l’un des moteurs de fusée SLS, a déclaré Free. Des réparations à un connecteur électrique sont également nécessaires.

Conditions venteuses
À l’approche de l’atterrissage de Nicole, les rafales de vent et les débris potentiels étaient des préoccupations pour l’équipe de la mission Artemis I. La fusée a été conçue pour résister à des vents de 85 milles à l’heure avec une certaine marge, ont déclaré des responsables de la NASA dans un communiqué.

“Alors que les capteurs de vent sur la rampe de lancement ont détecté des rafales de vent maximales jusqu’à 82 miles par heure au niveau de 60 pieds, cela est bien dans les capacités de la fusée. Nous prévoyons de nettoyer le véhicule pour ces conditions dans quelques temps”, a déclaré Free. .

Mais jeudi soir, un porte-parole de la NASA a confirmé que des capteurs au niveau de 467 pieds des tours de foudre indiquaient que les pics de vent atteignaient jusqu’à 100 miles par heure à cet endroit.

À 5 h 15 jeudi, des capteurs sur l’une des tours de foudre entourant la fusée ont également enregistré des vitesses de vent de 75 milles à l’heure, avec des rafales atteignant 100 milles à l’heure. Les données de certains des capteurs, appartenant à la NASA et à l’US Space Force, sont disponibles sur le site Web du National Weather Service.

Ce site Web indique que le capteur qui produit ces données est à 7 pieds du sol. Cependant, un météorologue du bureau de prévision du National Weather Service à Melbourne a déclaré à CNN que c’était inexact. La hauteur réelle du capteur est de 230 pieds, ce qui devrait fournir des lectures précises pour les types de vents supportés par la fusée de 322 pieds de haut.

Cependant, aucune des lectures de la NASA n’a dépassé les limites de certification, a déclaré Free vendredi.

“Nous n’avons rien vu au-dessus de ces limites”, a déclaré Free, ajoutant que toutes les lectures de vent laissaient encore la fusée SLS avec beaucoup de marge pour survivre aux rafales.

Au moment où les responsables ont décidé de faire rouler la fusée SLS sur la rampe de lancement, ils s’attendaient à ce que la tempête apporte des vents soutenus d’environ 29 milles à l’heure, avec des rafales pouvant atteindre 46 milles à l’heure.

Mais la tempête est devenue un système nommé lundi, trois jours après la livraison de la fusée sur la rampe de lancement.

“Avec un changement inattendu dans les prévisions, le retour au bâtiment d’assemblage des véhicules a été jugé trop dangereux par vent fort, et l’équipe a décidé que la rampe de lancement était l’endroit le plus sûr pour que la fusée puisse traverser la tempête”, a déclaré Free. .

Transporter une méga fusée lunaire entre la rampe de lancement et le bâtiment d’assemblage de véhicules n’est pas une mince tâche. Il faut généralement environ trois jours de préparation avant que la manœuvre ne se produise, et il y a un nombre limité de retours en arrière que l’équipe de mission peut effectuer. Le lent voyage de 4 miles à bord d’un robot d’exploration géant de la NASA de l’ère Apollo prend 10 à 12 heures dans des conditions favorables. Si la fusée devait reculer à l’approche d’une tempête, elle ne pourrait supporter que des vents soutenus de moins de 46 milles à l’heure.

L’objectif global du programme Artemis de la NASA est de ramener des humains sur la Lune pour la première fois en un demi-siècle. Et la mission Artemis I – qui devrait être la première d’une longue série – jettera les bases, testera la fusée et le vaisseau spatial et tous leurs sous-systèmes pour s’assurer qu’ils sont suffisamment sûrs pour que les astronautes puissent voler vers la lune et revenir.

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