L’ego d’Elon Musk aveugle les efforts de guerre de l’Ukraine

Commentaire

“Elon sera Elon.” C’est le point de vue d’un responsable américain dans le Washington Post, décrivant la menace d’Elon Musk de couper le soutien financier à son service de communication par satellite Starlink en Ukraine sans aide supplémentaire du Pentagone.

Le fait que Musk semble avoir changé d’avis et conservera les fonds suggère qu’il y a quelque chose dans cette description. Son personnage en ligne erratique et vivant est impossible à séparer de ses entreprises, comme ses actionnaires confus le savent de première main. Au niveau de sa richesse – environ 200 milliards de dollars – Musk pourrait trouver tout cela carrément divertissant. S’il avait tenu un journal, l’entrée du mois précédent aurait peut-être lu quelque chose comme : « J’ai essayé et échoué à sortir d’un accord de 44 milliards de dollars ; le gouvernement est agacé par un plan de paix pour la Russie et Taïwan ; j’ai parlé à Kanye West de son opposition -Déchaînement sémitique.”

Mais l’épisode Starlink-Ukraine a des implications qui devraient empêcher les décideurs de dormir la nuit. Nous ouvrons un chapitre en temps de guerre dans l’histoire de Musk qui comporte de nouveaux risques. “Si j’étais un décideur politique … je serais très inquiet”, a déclaré Richard Tedlow, auteur de Giants of Enterprise: Seven Business Innovators and the Empires They Built.

Musk et ses rivaux sont impliqués dans la course spatiale d’un milliardaire qui combine le rêve d’un bien commun avec la réalité de la géopolitique. Starlink de Musk et Project Kuiper de Jeff Bezos veulent lancer des bandes de satellites en orbite basse pour mettre une plus grande partie du monde en ligne. La demande de télécommunications plus rapides et plus puissantes ne viendra pas seulement des consommateurs mais aussi de l’armée, comme le montrent les contrats. Les satellites ont un côté Star Trek et un côté Star Wars.

Starlink est une bonne nouvelle pour Musk et le secteur américain de la défense en ce moment. Les Ukrainiens ont besoin de communications que les Russes ne peuvent pas brouiller, et Musk profite de l’adoption de la personnalité d’un résolveur de problèmes avisé. Malgré ses dépenses théâtrales d’environ 80 millions de dollars, c’est une erreur d’arrondi pour Musk mais un énorme coup de pouce marketing pour Starlink – et un avantage stratégique pour l’Ukraine et ses alliés.

Mais l’externalisation de technologies critiques à des milliardaires comporte des risques. La personnalité de Musk est imprévisible. Ses plans de paix pour l’Ukraine et Taïwan, qui rappellent peut-être la fragile conviction d’Henry Ford “Peace Ship” il y a un siècle, ne sont pas seulement des discussions plus froides, mais ont fait l’objet de négociations et d’une entente sur la fiabilité à long terme de Musk et de sa technologie. Un diplomate ukrainien a suggéré à Musk de “va te faire foutre”.

La rapidité des perturbations est également effrayante. Les gouvernements européens sont clairement préoccupés par l’idée de donner des terres aux États-Unis. Même la NASA s’est méfiée de la révolution Starlink. Les satellites en orbite basse sont potentiellement vulnérables aux attaques, aux cyberattaques ou aux collisions ; nous avons vu comment les infrastructures énergétiques ont été sabotées dans cette guerre. C’est un nouveau territoire.

Les gouvernements doivent également être conscients du risque d’échec. Musk s’attend à ce que Starlink rapporte un jour 50 milliards de dollars de revenus annuels. Mais ce secteur a produit de nombreuses entreprises qui ont échoué, comme OneWeb au Royaume-Uni. La dépendance de l’Ukraine vis-à-vis d’une personne et d’un projet n’est peut-être pas saine à long terme.

Musk lui-même ne se soucie probablement pas de certaines de ces préoccupations. Après que Bloomberg News lui ait envoyé un e-mail avec des questions sur ses positions géopolitiques, il a répondu “Quand Bloomberg News est-il devenu une poubelle sans valeur?” Il a créé un produit dont les gens avaient besoin, et s’il devait brûler des ponts publics pour obtenir du crédit, qu’il en soit ainsi. Son dernier demi-tour en Ukraine lui permet de jouer à nouveau le rôle de sauveur entrepreneurial. C’est, en un sens, plus de marketing pour Starlink.

Mais pour d’autres, le style de leadership charismatique de Musk – dégageant une confiance en soi proche de l’arrogance, comme le dit Keith Grint, auteur de The Arts of Leadership, est un avertissement clair. Cela encouragera l’Union européenne dans ses projets de plus de souveraineté dans le domaine des télécommunications, a déclaré Sébastien Moranta de l’Institut européen de politique spatiale, notamment à travers la proposition de fusionner OneWeb avec Eutelsat Communications SA. Et il continuera à “évaluer les options” du Pentagone avec d’autres entreprises.

Il est impossible de savoir ce qui se passe dans la tête de l’homme le plus riche du monde. Mais tout comme Henry Ford a dû s’adapter aux affaires de la guerre après l’échec de son propre plan de paix, Musk pourrait découvrir que “Elon va être Elon” a atteint ses limites.

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Cette colonne ne reflète pas nécessairement l’opinion du comité de rédaction ou de Bloomberg LP et de ses propriétaires.

Lionel Laurent est chroniqueur Bloomberg Opinion couvrant les monnaies numériques, l’Union européenne et la France. Auparavant, il était journaliste pour Reuters et Forbes.

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