Rencontrez Luis von Ahn, l’immigrant guatémaltèque derrière l’application linguistique la plus populaire au monde Duolingo

Un anglophone non natif qui a grandi “pas riche” au milieu de la guerre civile au Guatemala est devenu une puissance de l’industrie technologique. Son application est maintenant utilisée par les riches et les pauvres, gagnant près de 50 millions d’utilisateurs actifs chaque mois.

Luis von Ahn est le visionnaire de 44 ans à l’origine de Duolingo, l’application gratuite d’apprentissage des langues qui est devenue un nom familier – avec même un compte viral TikTok mettant en vedette la mascotte de l’entreprise Duo le hibou.

Avant de créer son entreprise de 3 milliards de dollars, l’histoire de von Ahn a commencé au Guatemala, où il vivait avec sa mère et sa grand-mère.

Duolingo compte près de 50 millions d’utilisateurs mensuels actifs et compte, ainsi qu’un compte viral TikTok mettant en vedette sa mascotte Duo the Owl.

ABC Nouvelles

“J’ai été essentiellement élevée par deux femmes fortes”, a-t-elle déclaré dans une interview avec ABC News. “[My mom] Il m’a donné tout ce que j’avais, et il s’est vraiment sacrifié pour moi.

“Elle a dépensé toute sa richesse, vraiment, tout son salaire et tout pour mon éducation, donc elle m’a donné une personne riche, même si nous ne sommes pas riches”, a-t-il ajouté. “Un jour, tout récemment, il m’a demandé : ‘Tu es d’accord avec l’argent, n’est-ce pas ?’ Et c’est comme, ‘Ouais, je vais bien avec l’argent. Ne vous en faites pas.'”

Sa mère est médecin, considérée comme appartenant à la classe moyenne au Guatemala. Il a insisté pour que von Ahn étudie l’anglais dans une école de langues privée et lui a acheté son premier ordinateur à l’âge de 8 ans.

“Je pensais qu’il reviendrait avec une Nintendo, mais il est revenu avec un ordinateur. C’était un Commodore 64 et j’étais assez contrarié”, a-t-il déclaré. “Je pense que cela a changé ma vie. Je remercie Dieu qu’il ait fait cela.

Enfant, von Ahn a rapidement excellé en technologie et en mathématiques et a été recruté par l’Université Duke à l’âge de 18 ans.

Après l’université, il a obtenu son doctorat à l’Université Carnegie Mellon, où il a créé un jeu en ligne qui est devenu utile pour la recherche d’images inversées. Il l’a vendu à Google l’année suivante pour 2 millions de dollars.

“Vous êtes jumelé avec un autre joueur au hasard dont vous ne savez pas qui il est”, a-t-il déclaré, décrivant le jeu. “On vous dit de taper ce qu’une autre personne au hasard tape, vous ne pouvez pas lui parler, mais elle peut voir la même image que vous pouvez voir.”

PHOTO : Luis von Ahn parle de son parcours dans le développement de l'application populaire d'apprentissage des langues Duolingo.

Luis von Ahn parle de son parcours dans le développement de l’application populaire d’apprentissage des langues Duolingo.

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Peu de temps après, von Ahn a créé un programme maintenant connu sous le nom de CAPTCHA, un test visant à protéger les sites Web contre les robots dans lesquels les utilisateurs interprètent et saisissent le texte déformé affiché à l’écran.

Mais il voulait que le programme serve un objectif plus large, le renommant rapidement reCAPTCHA. Plus qu’une simple mesure de sécurité, les mots qu’une personne tape dans le nouveau programme aideront également à numériser des milliers de textes et de livres en ligne.

En 2006, von Ahn a reçu une bourse MacArthur, également connue sous le nom de Genius Grant.

Professeur de mathématiques à l’époque à la recherche de sa prochaine entreprise, von Ahn a déclaré qu’il voulait construire quelque chose qui pourrait être utile à tout le monde, quelle que soit sa classe socio-économique. Partenariat avec un doctorat. étudiant, Severin Hacker, ils ont débattu de la création d’une application pour enseigner les mathématiques ou l’anglais.

En fin de compte, ils ont choisi ce dernier.

“Finalement, nous avons décidé que nous voulions enseigner les langues à cause de l’anglais”, a-t-il déclaré. «Nous sommes tous les deux des anglophones non natifs dans nos cas. L’anglais a changé nos vies, et dans la plupart des pays du monde, la connaissance de l’anglais peut augmenter considérablement leur potentiel de gain.

La décision a été de lancer une application linguistique gratuite nommée Duolingo, qui propose désormais 100 cours au total dans plus de 40 langues uniques.

“Les gens qui ont beaucoup d’argent peuvent s’acheter une éducation comme la mienne, une très bonne éducation, alors que les gens qui n’ont pas beaucoup d’argent apprennent à peine à lire et à écrire”, a-t-il déclaré. “Et par conséquent, je veux offrir un accès égal à l’éducation.”

La portée de Duolingo s’est rapidement étendue à travers le monde, avec sa base d’utilisateurs allant des réfugiés à l’étranger au co-fondateur de Microsoft, Bill Gates.

“C’est incroyable que le même système soit utilisé par certaines des personnes les plus pauvres du monde et certaines des personnes les plus riches du monde, donc j’en suis fier”, a-t-il déclaré. “C’est tout. J’étais comme, ‘D’accord, nous avons réalisé ce que nous voulions faire.’

PHOTO : Luis von Ahn parle de son parcours dans le développement de l'application populaire d'apprentissage des langues Duolingo.

Luis von Ahn parle de son parcours dans le développement de l’application populaire d’apprentissage des langues Duolingo.

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Pourtant, von Ahn, malgré son propre succès en tant que l’un des rares PDG latinos dans le domaine de la technologie, dit qu’il pense qu’il manque quand il s’agit d’un domaine : la diversité des entreprises.

“Même si je suis Latinx, c’est seulement 4 ou 5% de nos employés qui sont Latinx et dans la population américaine, c’est plutôt 20%, donc nous sommes extrêmement sous-représentés”, a-t-il déclaré. “Je considère cela comme un échec personnel. Nous essayons d’embaucher plus d’employés. »

S’étant prononcée contre la corruption gouvernementale dans son Guatemala natal, von Ahn a également renforcé sa fondation, investissant des millions de dollars de son propre argent dans trois secteurs : l’égalité des femmes, l’environnement et la démocratie.

De plus, von Ahn lance maintenant la dernière version de son application – cette fois pour les mathématiques, permettant aux enfants d’apprendre en dehors de la salle de classe et aux adultes de rafraîchir leurs expériences. Il espère également que cette nouvelle application réduira l’anxiété liée aux mathématiques, permettant à chacun d’apprendre à son propre rythme.

“Les enfants prennent du retard en lecture et en mathématiques et beaucoup de choses, alors nous espérons que cela aidera beaucoup”, a-t-il déclaré.

“Plus de personnes étudient les langues sur Duolingo aux États-Unis que de personnes en langues dans tous les lycées des États-Unis réunis”, a-t-il ajouté. “Je crois fermement que si vous avez un impact positif sur le monde, vous serez récompensé.”

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