Aucune relation ne vaut la peine de souffrir. Russell Westbrook et les Lakers ne sont pas différents

Bien avant que je sois proche de ce qui serait considéré comme un expert de la NBA, j’étais un expert des relations. J’ai toujours trouvé l’interaction humaine fascinante (et c’était avant les années de thérapie).

À cet égard, l’une des nombreuses collines de basket-ball sur lesquelles je mourrai probablement est le commerce des relations. La chimie, la camaraderie et les bonnes vibrations générales ne sont pas seulement importantes pour le succès de l’équipe ; tous. Donc, inutile de dire que vivre à Los Angeles ces dernières années a créé une proximité intrigante avec l’une des études de cas les plus intéressantes sur les relations brisées de la ligue: celle entre Russell Westbrook et les Lakers de Los Angeles.

Les Lakers actuels sont, pour le dire en langage clair, un gâchis. Mettre le blâme pour cela sur les épaules du mercuriel Westbrook est terriblement réducteur et ne raconte certainement pas toute l’histoire. Pour commencer, le directeur général des Lakers, Rob Pelinka, vient d’obtenir une prolongation de contrat, ce qui est quelque peu déroutant étant donné son taux de réussite moins que stellaire dans les années qui ont suivi le championnat de l’équipe en 2020 (bien que certains aient soutenu que LeBron James sur la liste pesait lourdement dans le prise de décision également).

Même au cours de la saison précédant la signature de James avec les Lakers à l’été 2018, l’industrie a été narguée par l’apparente ineptie du front office. Mais le salaire de 47 millions de dollars de Westbrook a certainement pesé sur l’équipe et limité tout effet de levier à construire autour de ses superstars de premier plan James et Anthony Davis. Pour mettre 47 millions de dollars en perspective: c’est près de 3 millions de dollars de plus que ce que James lui-même gagnera cette saison et, étonnamment, plus que tous les autres membres de l’équipe en dehors de James et Davis réunis. Directement ou indirectement, Westbrook se retrouve au cœur du problème.

Comme beaucoup de relations, les Lakers et Westbrook se sont sentis condamnés dès le départ.

Effectivement, lorsque Westbrook est arrivé à Los Angeles, sa ville natale, pour le camp d’entraînement en septembre de l’année dernière, le vétéran meneur de jeu venait de connaître une saison impressionnante avec les Wizards de Washington. Mais les problèmes d’ajustement avec la liste existante, en particulier James et Davis, sont déjà criants. Westbrook n’a jamais été connu pour sa précision de tir et est connu pour jouer le mieux dans des situations où il peut être le buteur dominant le ballon et l’orchestrateur de l’attaque. Il n’était pas non plus exceptionnel défensivement.

Après 20 saisons à regarder James en NBA, une formule reste testée et éprouvée : entourez-le de tireurs pour espacer le sol, de quelques défenseurs enthousiastes et intransigeants, et il s’occupera du reste. Aussi talentueux que soit l’ancien MVP de la NBA, Westbrook, il n’est franchement rien de tout cela. C’était une recette pour un désastre, et un désastre ce fut.

Pas plus tard qu’à Noël dernier, les fans ont commencé à réclamer un échange, et les interactions de Westbrook avec ces fans et leurs mandataires médiatiques sont devenues de plus en plus tendues.

Le problème était, bien sûr, qu’au moment où il devenait évident que l’appariement n’allait pas aboutir à un record de victoires, les Lakers devraient inciter une équipe à retirer Westbrook de leurs mains, à savoir par eux seuls. ensemble. choix de repêchage de premier tour négociables restants cette décennie (en 2027 et 2029, respectivement). Et ils semblent rester fermement réticents à le faire, surtout s’il n’y a pas de commerce évident disponible qui pourrait les mettre en lice.

Les rumeurs d’un échange potentiel à Houston pour le garde John Wall ont tourbillonné autour de la date limite d’échange de la saison dernière, mais elles ne se sont jamais concrétisées. Et donc l’une des dernières saisons NBA viables de James est allée et venue, sans aucune apparition dans le tournoi de play-in. Certes, tous ceux qui regardaient pensaient que les Lakers ne seraient pas en mesure de marquer lors de la deuxième saison consécutive de l’un des plus grands talents de basket-ball de tous les temps.

Les rumeurs commerciales sont passées de chuchotements qui ont fait écho pendant la saison à des cris à pleine gorge pendant l’été. Mais les Lakers sont restés avec Westbrook toute l’intersaison, faisant plutôt quelques ajustements presque latéraux à la distribution de soutien: échangeant Talen Horton-Tucker et Stanley Johnson au Jazz contre une bougie d’allumage inégale Patrick Beverley, remplaçant certains des vétérans vieillissants qui ont quitté le banc l’année dernière. pour les jeunes talents, et Frank Vogel a été remplacé par le premier entraîneur-chef Darvin Ham.

Les Lakers ont ouvert la saison 2-10, le pire record de l’équipe en 12 matchs depuis la saison 2015-16, lorsqu’ils ont terminé 17-65. Ham, à son crédit, semble avoir maintenu une vision obstinément optimiste après un premier mois désastreux.

Après une défaite contre les Clippers qui a été marquée par un effort particulièrement sans vie en seconde période qui a fait chuter l’équipe à 2-9, Ham, bien que visiblement dégonflé, a doublé sa gratitude pour le poste, répondant par une question sur la façon dont il gère le stress. en disant “Je vais bien, mec. Je suis l’entraîneur-chef des Lakers de Los Angeles. Je suis béni. Je me réveille tous les matins et je vois le soleil à LA. Je travaille avec un groupe de gens formidables. J’étais déçu, mais je ne suis pas descendu. Si on lui donnait une boule de feu à tenir, il semblait vraiment être le genre de personne qui exprimerait sa gratitude de ne pas avoir froid. Mais, même avec son attitude agressivement ensoleillée et son équilibre apparemment inébranlable, il a laissé entendre que la liste avait ses limites, allant même jusqu’à suggérer que la propriété des Lakers s’inquiétait de la taxe de luxe.

Un premier mouvement d’entraînement de Ham qui était initialement prometteur était la décision de retirer Westbrook du banc. Le joueur a étonnamment accepté le changement au début, donnant presque immédiatement aux Lakers des minutes importantes au cours des premiers matchs dans son nouveau rôle.

Après avoir perdu leurs quatre premiers matchs de la saison, l’équipe en a remporté deux de suite avec Westbrook à la tête de la deuxième unité, et un air d’espoir est palpable dans le vestiaire. Après une victoire en prolongation particulièrement bouleversée contre les Pélicans de la Nouvelle-Orléans, Ham a confirmé que le passage au banc serait permanent, admettant : “L’un de mes objectifs, personnellement, est de le faire participer à la conversation pour le sixième homme de l’année à quelque point. .”

Mais même dans les moments les plus prometteurs, il est clair que déménager n’est peut-être pas la solution aux problèmes de l’équipe.

Westbrook a été mis au banc pour les prolongations susmentionnées, et il n’en a pas semblé trop heureux lorsqu’il a parlé aux médias après le match, même si le choix a entraîné une encoche dans la colonne des victoires pour l’équipe en difficulté. . Ham a semblé reconnaître tacitement le problème d’ego qui afflige l’ancien MVP en le félicitant puis en ajoutant: “Vous devez savoir que, encore une fois, l’équipe passe en premier. Le nom sur le devant du maillot. Ça sonne un peu old school et cliché, mais le nom sur le devant du maillot, c’est ce qui compte le plus. Parce que c’est long.

À 13 matchs, c’est une longue saison pour les fans des Lakers. Dans les dernières secondes d’une défaite à domicile particulièrement stressante contre les Kings de Sacramento qui a envoyé l’équipe à 2-10, James a enfoui sa tête dans ses mains avec horreur et un fan derrière moi a crié : “Échangez ces élites !”, tandis que Beverley et Westbrook a tous deux raté des tirs sautés sur des possessions consécutives. Même au début de la saison, les Lakers se sont creusés un trou si profond que certains ont fait valoir que l’échange de Westbrook était une fatalité, et sur la base du manque d’action de l’équipe jusqu’à présent, il semble que le front office des Lakers puisse être d’accord.

Le changement de banc ne semble pas être le moindre travail, après tout, et l’équipe n’a que deux précieux choix de première ronde dans son arsenal. Mais ne pas déplacer Westbrook cette dernière intersaison, c’était comme construire une maison dans une ancienne tombe hantée, puis être surpris lorsque les placards s’ouvraient au milieu de la nuit. Le mal est déjà fait. Russ ne ressent clairement aucun lien ou appartenance à l’équipe : tous les signes indiquent qu’il a évolué mentalement, émotionnellement et spirituellement.

Ce phénomène de détachement presque pathologique est peut-être mieux illustré par la présence médiatique de Westbrook après la défaite face aux Clippers. Westbrook est entré dans la salle de presse en souriant littéralement et en fredonnant Break my Soul de Beyoncé. Il ne semble pas y avoir de corrélation entre l’humeur de Westbrook et le record de victoires et de défaites de l’équipe. Au contraire, cela semble entièrement dépendre de la façon dont il a lui-même joué ce soir-là, et s’il a obtenu ou non les minutes qu’il estimait mériter.

Il est difficile de reprocher à Westbrook de se sentir ambivalent envers, et même quelque peu rebelle envers la franchise et ses fans; Les chants “Westbrick” ne sont pas vite oubliés, même s’ils sont introuvables cette année. Mais il ne s’agit pas d’essayer de déterminer qui a raison ou tort, ou de pointer du doigt. La vérité est double : c’est l’une des dernières saisons importantes de la carrière de James, et la relation entre Westbrook et les Lakers n’a pas été réparée. Oui, il est mieux sur le banc. Mais si vous décidez de rompre le bail de votre appartement et de rompre avec votre partenaire parce que vous êtes fondamentalement en désaccord avec l’idée de la monogamie, est-ce grave s’ils commencent à faire la vaisselle ?

Bien sûr, le reste du casting de soutien des Lakers est terne. Les mouvements effectués ici aussi sont probablement ce dont la franchise a besoin (un échange de Beverley qui le renvoie au Minnesota semble être une victoire potentielle pour les deux parties). Mais abandonner la saison en ne déplaçant pas Westbrook et en attendant simplement que son contrat soit terminé est une gestion carrément irresponsable au crépuscule de la carrière de James, une responsabilité que Pelinka a assurée à la presse cet été qu’il ne prendra pas à la légère. . Encore plus que cela, avec leur choix de premier tour l’année prochaine détenu par les Pélicans, les Lakers et leur base de fans n’ont rien à gagner d’une autre saison douloureuse et sous-performante autre que la hausse des frais pour leurs thérapeutes respectifs. Et bien que planifier l’avenir soit une priorité compréhensible pour les franchises de la NBA, mettre un produit de cette qualité médiocre sur le sol de la Crypto.com Arena deux années de suite est trop demander même au plus fidèle qui soit. un partisan.

Il est difficile de mesurer ce qui rend une relation intéressante. N’importe quel adulte peut vous dire que les finances, la commodité et un corps chaud à côté du sommeil ont joué un rôle dans le maintien de certaines relations plus longtemps qu’elles ne le devraient. Mais la vie est trop courte et aucune relation ne mérite d’être misérable. Et il était tout à fait évident que jusqu’à ce que des changements drastiques soient apportés à cette liste, y compris, mais sans s’y limiter, le transfert de Westbrook, alors lui-même, le reste de ses coéquipiers et la base de fans des Lakers continueront d’être très misérables.

Gardien

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