Qu’y a-t-il sur votre iPhone ?  La planète a désespérément besoin de métaux à l’intérieur

Qu’y a-t-il sur votre iPhone ? La planète a désespérément besoin de métaux à l’intérieur

Si vous lisez cet article sur un téléphone (ou une tablette ou un ordinateur portable), vous tenez entre vos mains de précieux morceaux de la croûte terrestre, extraits de mines du monde entier.

L’iPhone, par exemple, contient environ 30 éléments chimiques, couvrant des métaux bien connus comme l’aluminium, le cuivre, le lithium, l’argent et, oui, même l’or. Mais ce n’est que le début. Il existe également un ensemble de métaux obscurs connus sous le nom d’éléments de terres rares, prisés pour leurs vastes applications technologiques et d’énergie renouvelable, cachés à l’intérieur de votre iPhone.

De nombreuses personnes dans le monde utilisent quotidiennement des éléments de terres rares, ou ETR, sans même le savoir, car ils sont cachés dans des appareils électroniques personnels courants. Si vous utilisez un iPhone, un REE appelé lanthane aide à garantir que l’écran a une couleur éclatante, tandis que le néodyme et le dysprosium sont crédités pour aider l’appareil à vibrer, entre autres utilisations. Dans les véhicules électriques, les aimants, utilisés pour aider à propulser le véhicule, dépendent fortement des terres rares telles que le néodyme.

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Mark Hobbs/Crumpe

Mais les experts préviennent que les métaux critiques nécessaires à la fabrication de vos smartphones, entre autres produits électroniques, risquent de manquer à mesure que le monde passe à une économie plus verte. Une pénurie de ces métaux irremplaçables, qui sont une pièce maîtresse du puzzle pour accélérer le virage vert, pourrait dérailler. objectifs climatiques pour empêcher les températures mondiales d’augmenter de 1,5 degrés Celsius au-dessus des niveaux préindustriels d’ici 2100un tournant critique pour les dommages causés par le réchauffement climatique à notre planète.

Des chercheurs ont tiré la sonnette d’alarme sur les smartphones pour avoir contribué à l’épuisement des éléments, alors même qu’on les retrouve dans toute une gamme de produits électroniques.

“Nous nous sommes concentrés sur le smartphone car presque tout le monde en a un et ils créent d’énormes problèmes qui conduisent au gaspillage et à l’épuisement des éléments.” a déclaré David Cole-Hamilton, vice-président d’EuChemS et professeur émérite de chimie à l’Université de St. Andrews.


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Une déclaration de la Société chimique européenne en 2022 a déclaré que l’utilisation non durable de sept éléments dans les smartphones (carbone, yttrium, gallium, arsenic, argent, indium et tantale) constituera une menace sérieuse d’épuisement au cours des 100 prochaines années.

“C’est incroyable que tout dans le monde soit composé de 90 blocs de construction, les 90 éléments chimiques naturels”, a déclaré Cole-Hamilton dans un communiqué antérieur.

Le coût carbone élevé de la production de téléphones

Malgré l’approvisionnement insoutenable en matières premières, de nombreux iPhones sont vendus chaque jour – et l’attrait du produit emblématique d’Apple n’est en rien diminué. L’iPhone a connu son trimestre de septembre le plus réussi de tous les temps, générant un chiffre d’affaires de 42,6 milliards de dollars, soit près de la moitié du chiffre d’affaires trimestriel total d’Apple de 90,1 milliards de dollars.

Les ventes solides sont survenues malgré chacune des récentes gammes de téléphones d’Apple, le iPhone 14 et l’iPhone 13, qui reçoit une légère mise à niveau technique. Selon Patrick Holland, rédacteur en chef de CNET, l’iPhone 14 représente “l’une des plus petites mises à niveau d’une année sur l’autre de l’histoire d’Apple”. Cependant, ces chiffres de vente peuvent également être stimulés par la simple mise à niveau de modèles plus anciens.

Quelle qu’en soit la raison, les écologistes s’interrogent sur la nécessité de faire évoluer les smartphones chaque année en raison du coût environnemental, qui comprend l’extraction polluante de matières premières fragiles ainsi que les émissions de carbone associées rejetées dans l’environnement.

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Bien avant que les iPhones ne sortent des chaînes de montage à Zhengzhou, des minéraux sont extraits de la terre du monde entier, la toute première étape de la vie d’un iPhone. C’est la seule mine de minéraux de terres rares des États-Unis. Il est situé à Mountain Pass, en Californie, et était exploité par Molycorp avant de déposer son bilan en 2015.

Jay Greene / Crumpe

Un smartphone typique génère la plupart de ses émissions de carbone au début de son cycle de vie : la phase de fabrication. Prenez l’iPhone 14 Pro, par exemple. Apple affirme qu’elle émet 65 à 116 kilogrammes de dioxyde de carbone dans l’atmosphère au cours du cycle de vie d’un iPhone fabriqué. De cela, 81 % ou 53 à 94 kg de dioxyde de carbone sont émis au cours du processus de production, qui selon Apple comprend l’acquisition, la production et le transport des matières premières, ainsi que la fabrication, le transport et l’assemblage de tous les composants et emballages du produit. .

Cela signifie que le processus de fabrication est la phase la plus intensive en carbone du cycle de vie de l’iPhone, minimisant le dioxyde de carbone émis dans les phases restantes : utilisation, transport et fin de vie, bien qu’il ait toujours un impact significatif sur l’environnement.

Ce n’est pas propre à l’iPhone uniquement. Le téléphone phare Pixel 7 de Google produit environ 84 % des émissions de carbone par téléphone pendant la phase de fabrication de son cycle de vie. Comme le souligne le groupe de défense de l’environnement Greenpeace, “diverses analyses de durée de vie ont révélé que la fabrication d’appareils est la phase la plus intensive en carbone des smartphones”.

“Étant donné que la fabrication représente la quasi-totalité de l’empreinte carbone d’un smartphone, le facteur le plus important qui peut réduire l’empreinte carbone d’un smartphone est de prolonger sa durée de vie prévue”, a écrit Deloitte dans un rapport de 2021.

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L’empreinte carbone estimée de l’iPhone 14 Pro pour l’ensemble de son cycle de vie.

Apple/Capture d’écran de Sareena Dayaram

Minéraux de terres rares : techniquement abondants, effectivement rares

Avec des noms comme dysprosium, néodyme et praséodyme, les éléments de terres rares ne sont pas exactement des noms familiers. Mais les produits qu’ils utilisent – y compris les iPhones et les voitures Tesla – le font certainement.

Dans les smartphones, les ETR ne représentent souvent qu’une petite fraction de la masse de l’appareil, mais l’extraction de terres rares est une activité mondiale importante et rentable. Cela est dû en partie à l’ubiquité mondiale des appareils de haute technologie comme les smartphones, qui nécessitent les propriétés conductrices et magnétiques des minéraux pour les aider à fonctionner à leur pointe. Statista estime que le nombre d’abonnements aux smartphones dans le monde a dépassé les 6 milliards, et ce nombre devrait augmenter de plusieurs centaines de millions dans les années à venir.

Un aimant permanent en néodyme-fer-bore (Nd2Fe14B).

L’utilisation la plus importante du néodyme, un métal des terres rares, est peut-être dans un alliage avec du fer utilisé pour fabriquer des aimants permanents très puissants. Cela permet de miniaturiser de nombreux appareils électroniques, notamment les téléphones portables, les microphones, les haut-parleurs et les instruments de musique électroniques. Il est également utilisé dans les véhicules électriques et les éoliennes.

Laboratoire d’Ames

Alors que les ETR sont essentiels à la survie des fabricants de smartphones, l’importance de ces minéraux s’étend au-delà des frontières des pôles technologiques comme San Francisco, la Corée du Sud et la Chine continentale.

Selon un rapport de 2021 de l’Agence internationale de l’énergie, le monde ne pourra lutter contre la crise climatique que s’il y a une augmentation drastique de l’offre de terres rares ainsi que d’autres métaux dits “verts” (tels que le lithium, cuivre et cobalt). Ces métaux, utilisés dans les smartphones et autres appareils électroniques grand public, sont essentiels aux technologies qui devraient jouer un rôle clé dans la lutte contre la crise climatique, telles que les véhicules électriques, les éoliennes et d’autres éléments nécessaires à une transition énergétique propre. La demande pour ces éléments augmente alors que les pays du monde entier passent à l’énergie verte pour aider à atteindre les objectifs climatiques, selon le rapport.

“Le lithium et les terres rares deviendront bientôt plus importants que le pétrole et le gaz”, a écrit Thierry Breton, commissaire européen au marché intérieur, dans un post LinkedIn de septembre.

Les ETR sont naturellement plus abondants que leur nom ne l’indique, mais l’extraction, le traitement et le raffinage des métaux sous une forme utilisable entraînent divers problèmes environnementaux. La Chine, qui produit la majeure partie de l’approvisionnement mondial en ETR, a subi des impacts environnementaux alarmants, notamment une contamination toxique de l’eau et du sol.

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Versions en poudre de minéraux de terres rares tels que le néodyme et l’europium. Il a fallu beaucoup de travail et de traitement pour l’amener à cet état de poudre.

Jay Greene / Crumpe

Malgré cet éventail de problèmes, la plupart des matériaux utilisés pour fabriquer les smartphones ne sont pas recyclés à la fin de la vie d’un smartphone, même s’il existe des programmes de reprise créés par des entreprises comme Apple. En recyclant les déchets électroniques, les métaux verts utilisés dans l’électronique grand public tels que les téléphones peuvent être récupérés une fois que les produits atteignent la fin de leur vie, disent les experts.

“Nous suggérons aux gens de garder leur téléphone plus longtemps (réduire la demande), de faire réparer leur téléphone en cas de panne (réparation), de donner le téléphone à quelqu’un d’autre s’ils ont besoin d’en obtenir un nouveau (réutiliser), puis de le donner à une entreprise qui fait du recyclage éthique quand ils ne peuvent vraiment plus être utilisés (recyclés) », explique Cole-Hamilton.

“De cette façon, nous pouvons avoir une économie circulaire des téléphones.”

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