La NASA tombe sur de mystérieux rochers cachés dans un ancien lac martien

Le rover Persévérance de la NASA a récemment examiné un trésor de roches martiennes qui semblent étranges – comme là où les coulées volcaniques rencontrent l’océan Pacifique à Hawaï, ou là où elles rencontrent l’océan Atlantique en Islande. Cette zone, appelée la formation Séítah, est le théâtre de la dernière enquête sur l’eau qui a probablement balayé cette région il y a des milliards d’années.

La sonde a atterri sur Mars en février 2021. Après sa descente palpitante et les débuts de son compagnon d’hélicoptère de quatre livres, Ingenuity, la mission a commencé à explorer sa nouvelle maison à Cratère Jezero. Les scientifiques pensent que cette caractéristique de 28 milles de large renfermait autrefois un ancien lac. Sans surprise, cela fait du cratère une cible de choix pour ceux qui se demandent si Mars pourrait supporter la vie. De plus, un mystère entoure la formation des roches ignées de Jezero : les scientifiques pensent que Séítah s’est formée lorsqu’une épaisse couche de lave ou une chambre magmatique s’est refroidie, mais les scientifiques ne savent pas ce qui a causé les conditions de dégel en premier lieu. Une fois refroidie, la pierre est entrée en contact avec une petite quantité d’eau, dans des conditions où les micro-organismes pourraient potentiellement vivre.

Le trésor rocheux de Jezero apparaît dans trois nouvelles études. Deux études ont été publiées dans Les progrès de la science (l’une était centrée sur les données du rover de l’instrument Mastcam-Z et l’autre sur les résultats de l’instrument PIXL), et une autre étude publiée dans La science (qui plonge dans la géochimie antique de Mars). Parmi les résultats, une équipe a découvert que les pierres peuvent conserver des biosignatures – si elles sont présentes.

Voici le contexte – Séítah est un mot Navajo (Diné) signifiant “au milieu du sable”.

Et bien que Mars semble sèche et aride, la formation d’un delta sur le côté ouest de Jezero suggère qu’un courant bouillonnait dans un environnement plus humide que celui que nous voyons aujourd’hui.

Une visite de la NASA du delta du Jezero Crater sur Mars.

Il y avait une certaine interaction entre les conditions humides et volcaniques. “La formation de Séítah est un corps de roches formé par le refroidissement d’une épaisse couche de lave ou d’une chambre magmatique encore souterraine”, a déclaré Michael Tice, géobiologiste et auteur principal de l’écriture d’un article, Renversé. “Nous ne savons pas d’où vient la lave ou le magma pour le moment.”

Certaines roches contiennent de l’olivine, un matériau volcanique vert également présent sur Terre. Les scientifiques ont émis l’hypothèse de ce qui a créé l’olivine parce que les missions orbitales peuvent identifier de grandes quantités depuis l’espace. Les explications possibles de sa présence incluent la fonte des impacts de météorites et les dépôts de cendres volcaniques.

“L’olivine est un minéral commun et important dans les types de roches ignées (basalte et gabbro) trouvés sur Terre dans la croûte océanique et dans des endroits comme Hawaï et l’Islande”, a déclaré Tice.

“L’olivine est intéressante pour de nombreuses raisons, mais dans notre cas, elle est importante car elle a tendance à réagir plus rapidement avec l’eau que les autres minéraux qui s’y trouvent habituellement. On peut donc en dire beaucoup sur toute eau qui traverse une roche. . ,” il ajouta.

À Persévérance, les chercheurs ont découvert que l’olivine n’était que partiellement altérée par l’eau, qui avait des températures basses et « pénétrait le fond du cratère », a déclaré Tice. Bien qu’il existe des preuves de deux périodes ultérieures de passage d’eau, ces périodes montrent moins d’altération dans les roches que ce à quoi on pourrait normalement s’attendre pour des roches similaires sur Terre.

Pourquoi c’est important – “Les conditions dans la roche chaque fois que l’eau la traverse peuvent soutenir de petites communautés de micro-organismes, et bon nombre des nouveaux minéraux formés peuvent conserver des preuves de vie”, a déclaré Tice.

Mais une autre étude sur le trio montre qu’il y avait des produits chimiques nocifs dans l’eau de Jezero à un moment donné. Un groupe en particulier, appelé perchlorates, est rare sur Terre. Les scientifiques ont trouvé des traces de ce sel dans l’olivine d’un groupe de roches près de Séítah, appelé Máaz. La vie telle que nous la connaissons aurait du mal à exister dans ce produit chimique.

et après – “Nous ne savons toujours pas comment cette matière organique s’est formée, mais nous en saurons beaucoup plus lorsque nos échantillons reviendront sur Terre”, a déclaré Tice.

La prochaine phase de la mission Persévérance est le Mars Sample Return, où la NASA et l’Agence spatiale européenne enverront des robots d’échantillonnage sur la planète rouge. La première partie de celui-ci devrait provisoirement être lancée en 2027. Si et quand ils ramènent la collection de roches Persévérance sur Terre pour un examen plus approfondi vers 2033, peut-être que l’humanité apprendra enfin s’il y a de la vie sur la planète voisine.

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