L’absolutisme de la liberté d’expression d’Elon Musk pourrait mettre en danger les démocraties fragiles

L’écrivain a fondé la Filtréune société de médias soutenue par FT couvrant les start-ups européennes

Cela semble presque étrange maintenant, mais en 1985, le critique culturel américain Neil Postman a écrit un livre avertissant que nous Rire à mort. Les « coiffures parlantes » ont transformé les informations télévisées en divertissement du showbiz, dépréciant le discours public. La télévision, écrit-il, a créé une nouvelle “espèce” d’informations plus correctement décrites comme de la désinformation – “des informations déplacées, non pertinentes, fragmentées ou superficielles” qui diminuent les connaissances. Le formulaire exclut désormais le contenu significatif.

On frémit de penser à ce que Postman, décédé en 2003, a fait aux médias sociaux, qui contiennent infiniment plus de formes créatives pour nous amuser. L’émergence d’Internet a peut-être ouvert des possibilités extraordinaires pour approfondir le discours public. Mais l’esprit de notre époque a peut-être été mieux capturé par un tweet d’Elon Musk ce week-end : “Le résultat le plus réconfortant est le plus probable.”

Le nouveau propriétaire de Twitter pratique certainement ce qu’il tweete : les 119 millions d’abonnés de Musk sont fascinés par sa chronologie. Entrecoupant les lancements de fusées SpaceX, les mises à jour du service Twitter, les blagues décalées et les commentaires personnels sournois, Musk est le maître du médium qu’il contrôle désormais. Les utilisateurs actifs quotidiens ont atteint un niveau record, a-t-il déclaré, malgré ses licenciements massifs de personnel sur Twitter. La modération de contenu reflète désormais ses caprices personnels ou est devenue un théâtre immersif – la décision de restaurer ou non le compte de l’ancien président américain Donald Trump est devenue un sondage en ligne (52% des 15 millions d’utilisateurs votants – ou bots – sont en faveur).

La réponse instinctive aux bouffonneries numériques de Musk pourrait être : et alors ? Après son acquisition de 44 milliards de dollars, Twitter est désormais une société privée. Si Musk veut retirer les roues de son train numérique pour plaire à la foule, alors qui s’en soucie ? Si les utilisateurs et les annonceurs sont offensés, ils sont libres de partir et de demander des éclaircissements ailleurs.

Mais la raison pour laquelle les règles et les pratiques des plateformes de médias sociaux sont importantes est froidement expliquée dans un nouveau livre de Maria Ressa, journaliste philippine et co-lauréate du prix Nobel de la paix en 2021. Comment tenir tête à un dictateurRessa soutient que les plateformes américaines se concentrent trop sur les utilisateurs des riches démocraties occidentales et ignorent souvent ceux des autres parties du monde.

Des enquêtes montrent à plusieurs reprises que les Philippins passent plus de temps en ligne que les autres pays, mais leurs services sont peu modérés. “Les Philippines sont le point zéro des terribles effets des médias sociaux sur les institutions d’un pays, sa culture et l’esprit de ses citoyens”, a écrit Ressa. Les médias sociaux ont été accusés d’inciter à la violence communautaire dans plusieurs pays, dont l’Inde, le Myanmar et l’Éthiopie.

Journaliste chevronnée de CNN, Ressa a d’abord été parmi les « plus fidèles des vrais croyants » dans les médias sociaux comme moyen d’enrichir le débat public. Mais il a vu de ses propres yeux comment l’ancien président Rodrigo Duterte a utilisé la technologie aux Philippines en abusant de campagnes de désinformation coordonnées, de fermes de robots et d’influenceurs sociaux malveillants. Les politiciens de l’opposition sont devenus les victimes de vicieuses campagnes de haine en ligne et de fausses sex tapes.

Le site de médias indépendant Rappler fondé par Ressa a également été ciblé par la foule numérique de Duterte. À un moment donné, Ressa recevait 90 messages haineux par heure sur sa page Facebook. Bien qu’elle ait documenté ce harcèlement en ligne, ses plaintes sont tombées dans l’oreille d’un sourd car la colère est devenue “la monnaie contagieuse du moteur de revenus de Facebook”, comme elle l’a dit. “La violence rend Facebook riche.”

Au moins Facebook, rebaptisé depuis Meta, reconnaît désormais les problèmes que ses plateformes peuvent causer, même si des critiques, comme Ressa, disent qu’il manque encore de solutions efficaces. Le dernier rapport sur le contenu largement consulté de Meta montre que ses messages les plus populaires sont des ordures plutôt que toxiques, ce qui pourrait être considéré comme une sorte de progrès. La société a également mis en place un comité de surveillance composé d’experts externes pour examiner ses pratiques en matière de contenu.

La confiance dans les entreprises de médias sociaux a pris “un tournant complet” ces dernières années, a reconnu samedi Dex Hunter-Torricke, responsable des communications au sein du conseil de surveillance de Meta, lors de l’événement Sky News Big Ideas. Cela n’aidera pas à restaurer la confiance si les utilisateurs se demandent si Musk prend des décisions basées sur des préférences personnelles plutôt que sur des politiques de modération de contenu, a-t-il déclaré.

L’ambition déclarée de Musk en rachetant Twitter est de créer une “place publique numérique commune”. Mais les places publiques contiennent aussi des voyous, des criminels et des propagandistes qui menacent le bien public. La liberté d’expression maximale n’est pas toujours compatible avec une démocratie minimale.

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